Ida Henrietta Hyde, una pionera de la Biología

Porque es hoy el Día Internacional de la Mujer, porque fue un modelo de coraje y determinación, o simplemente porque sí, vamos a recordar en esta entrada a una mujer poco conocida: Ida Henrietta Hyde.

Ida Hyde nació en un pueblo del estado de Iowa ent 1857. Su padre era inmigrante alemán (su auténtico apellido era Heidenheimer) y trabajaba como viajante. En uno de sus viajes desapareció sin dejar rastro. La madre y los cuatro hijos se trasladaron a Chicago, donde la madre instaló un negocio familiar que fue destruido en el gran incendio de 1871. Ida, que era la hermana mayor, se tuvo que colocar como aprendiz de sombrerera, con 14 años, y costeó de esta forma la carrera universitaria de su único hermano. Después ascendió a vendedora. Por esa época cayó en sus manos la “Visión de la Naturaleza” de Alexander von Humboldt, que leía a la hora de comer, y se sintó fascinada por la Biología y estimulada para acabar sus estudios primarios. Asistió a clases nocturnas en el Ateneo de Chicago entre 1875 y 1876. En una visita a su hermano, que estaba en la Universidad de Illinois, se sintió atraida por el ambiente universitario y fascinada por las pocas mujeres que comenzaban a trabajar allí. Consiguió pasar los exámenes de la escuela preparatoria e ingresar por fin en la Universidad. Sin embargo su carrera se truncó, ya que tuvo que cuidar a su  hermano enfermo y volver a trabajar como maestra.

En 1888,  con 31 años, consiguió por fin volver a sus estudios universitarios, esta vez en Cornell. Allí obtuvo en tres años el grado (Bachelor of Arts) y descubrió en su tesis de grado una válvula en las venas coronarias del corazón humano. Una prestigiosa institución para mujeres, el Bryn Mawr College de Pennsylvania, le ofreció una beca, y comenzó a estudiar allí bajo la tutela de Jacques Loeb y Thomas H. Morgan. Este último sería años más tarde el organizador del grupo de investigación que desveló buena parte de los enigmas de la Genética en el primer tercio del siglo XX, trabajando con la mosca del vinagre (Drosophila).

Ida Hyde consiguió una beca de una asociación de universitarias para ampliar estudios en Europa. Después de un intento fallido en Estrasburgo, a causa de la resistencia a admitir mujeres en las aulas, comenzó a estudiar en Heidelberg. En la mayor parte de asignaturas no tuvo problemas, pero se encontró con la prohibición del famoso Wilhelm Kuhne, el creador del concepto de enzima, quien le impidió asistir a clase. No obstante, Kuhne le permitió presentarse a los exámenes finales por libre. Durante tres años Ida Hyde se dedicó a estudiar los apuntes de sus compañeros, sus cuadernos de prácticas y los libros de la biblioteca. Ante la brillantez de los resultados obtenidos, Kuhne cambió de actitud y fue el tutor de su tesis doctoral, en la que obtuvo una brillantísima calificación. Ida fue la tercera mujer que se doctoraba en Heidelberg, y la primera en hacerlo en ciencias experimentales.

Después de estancias cortas en Nápoles y Berna, volvió a EE.UU. donde Henry Bowdith, ex-decano de la Harvard Medical School, al que había conocido en Berna, le ayudó a obtener una beca para trabajar en dicha institución, en la que fue la primera investigadora. Pasó luego a la Universidad de Kansas, donde en 1905 ya era Catedrática y Directora del Departamento de Fisiología, probablemente la primera en ostentar cargos de este nivel en los Estados Unidos. Tanto en Harvard como en Kansas Ida Hyde estudió el funcionamiento del corazón humano y las coronarias, y la respuesta cardiaca al estrés.

Su principal aportación a la ciencia fue el uso de micropipetas de vidrio llenas de solución salina como microelectrodos que permitían detectar y generar pequeñas diferencias de potencial, si bien es cierto que estos microelectrodos fueron “redescubiertos” treinta años más tarde por los neurofisiólogos. También propuso un uso terapéutico de la música y fue una polémica pionera en promover la educación sexual en escuelas y universidades. Mantuvo fuertes disputas con algunos de sus colegas y formuló muchas quejas y reclamaciones a las autoridades académicas. Por ejemplo, no podía entender que por ser mujer, su salario fuera un 15% inferior que el de los demás directores de departamento. La intención de la universidad de sustituirla en la dirección del departamento por alguien menos incómodo la impulsó a jubilarse en 1920, a los 63 años. Tras esto, dedicó el resto de su vida a viajar y visitar universidades y centros de investigación en todo el mundo. Murió en Berkeley en 1945, a los 88 años de edad.

Hasta cierto punto esta es una historia con final feliz. Ida Hyde consiguió su meta y un cierto reconocimiento por parte de la comunidad científica. Pero aquí tienen cuatro historias trágicas de cuatro mujeres que contribuyeron de forma importante a la Biología del siglo XX y no pudieron disfrutar de sus esfuerzos:

Nettie Stevens. Descubridora del sistema cromosómico de determinación del sexo (cromosomas X/Y)

Hilde Mangold. Descubridora del organizador del embrión de anfibios. Su trabajo de doctorado supuso el Premio Nobel de Medicina para su director, Hans Spemann

Martha Chase. Colaboradora de Alfred Hershey. Juntos hicieron el experimento clave que mostró que era el ADN, y no las proteínas, el material genético. Hershey recibió el Premio Nobel por ello.

Rosalind Franklin. Sus estudios de cristalografía del ADN fueron fundamentales para establecer el modelo de la doble hélice de Watson y Crick, quienes recibieron el premio Nobel.

A todas ellas, hoy, nuestro recuerdo.

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Acerca de desdemitonel

Biólogo, profesor en la Universidad de Málaga
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2 respuestas a Ida Henrietta Hyde, una pionera de la Biología

  1. Mari Pepa Ruiz dijo:

    Ser mujer, me he dado cuenta, es un privilegio. Debemos trabajar y mucho para llegar a la GRAN META. A mi me coge ya un poco tarde, pero no me rindo…..

  2. Pingback: Ida Henrietta Hyde, fisióloga | :: ZTFNews.org

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